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AI芯片战中的恩怨情仇 英伟达 英特尔 AMD谁将笑到最后
2017-12-04 16:02:39  作者:  来源:华强智慧网  
  •   世上没有永远的朋友,也没有绝对的敌人,只有永远的利益。用这句话来形容英特尔、英伟达以及AMD三大芯片巨头之间的关系最为贴切了。

  世上没有永远的朋友,也没有绝对的敌人,只有永远的利益。用这句话来形容英特尔、英伟达以及AMD三大芯片巨头之间的关系最为贴切了。

  老虎不说话,以为是病猫

  过去一段时间里,英伟达可以说十分高调了,以胜利者姿态大讲AI故事、为GPU唱赞歌。而英特尔的表现就较为隐忍低调,即使在面对外界的质疑,以及英伟达偶尔的挑衅,英特尔也较少公开回应。但在9月份的一场发布会上,英特尔中国区总裁杨旭对媒体说了一句:“老虎不说话,以为是病猫。”更像是在回应英伟达。

  其实英特尔并不是“生病的猫”,也在积极进行AI布局,推动人工智能战略在各行各业的落地。先是10月中旬英特尔CEO柯再奇宣布年底前推出Nervana神经网络处理器,之后不久传出英特尔与老对手AMD合作的消息,紧接着英特尔又“挖来”AMD首席GPU架构师拉加·库德里,谋划开发独立GPU。

  11月中旬,华尔街的一家投资公司表示,投资者不应该忽视英特尔的人工智能实力,该公司预计英特尔将在多个长期增长市场中潜力,并上调了英特尔的目标价。

  如果英特尔“老虎发威”、AI实力爆发,未来AI芯片市场格局会怎样?

  明争暗斗

  十年前,ATI和英伟达都是做GPU的厂商,ATI与NVIDIA在GPU上竞争,AMD与Intel在CPU上竞争。格局就是在2006年,ATI被AMD以54亿美元的巨资收购之后,AMD成为一家同时拥有CPU与GPU研发能力的芯片公司。

  AMD的并购虽然有远见但却昂贵,是举债完成的,这其中少不了英特尔的打击。被债务拖累的AMD在CPU和GPU两条线上分别与不同的强敌竞争,带来的是更大的困难。因此而给了英伟达较为宽松的发展空间,英伟达以后在GPU上的一路领先。此外,随着近几年人工智能的兴起,在GPU和图形计算领域领先的英伟达“踩中了风口”。搭上了AI的快车,股价一路飙升,成为华尔街的绝对宠儿。

  英特尔和AMD显然都不希望英伟达在GPU上保持一家独大的局面。11月上旬,传出英特尔与AMD这对世纪冤家合作的消息,为了对付共同敌人风头正劲的英伟达牵起手来。

  然后这脆弱的关系是经不起时间的考验的,随后就爆出AMD首席GPU架构师拉加·库德里离职,踏进了英特尔的大门,成为英特尔高级副总裁,掌管新成立的“核心和视觉计算”集团,也就是帮助英特尔发展GPU业务。

  CPU领域是AMD和英特尔竞争,GPU领域是AMD和NVIDIA竞争。现在英特尔要开发独立GPU,这不仅对处于GPU领先地位的英伟达构成压力,也对始终处于弱小地位的AMD更加被动。英特尔入局GPU市场,未来格局将怎样变?

  AI芯片成“杀手锏”

  此前,虽然英特尔、谷歌、苹果等研发专有AI芯片,但都没有推向市场,但市场对AI芯片是有期待的。英伟达GPU被认为是实现了大规模应用且经过了市场检验的AI芯片,因而受到华尔街的热捧,股价一路走高。英特尔宣称将在年底之前出货英特尔Nervana神经网络处理器(NNP),虽然Nervana还没有正式面市,但英特尔股价应声大涨。

  Nervana神经网络处理器源于英特尔在2016年收购的人工智能初创公司Nervana Systems。当时按照Intel的说法,这是世界上第一家专门为AI打造芯片的公司。英特尔对其寄予厚望。准备以Nervana出击AI主战场,找回因GPU竞争而流失的市占率。据英特尔介绍,这款Nervana神经网络处理器到2020年实现100倍的人工智能性能提升。目前已有人捧场——Facebook在参与合作开发。但最终Nervana的性能和效果如何,还有待市场检验。

  英特尔的AI武器,除了Nervana,还有FPGA(英特尔去年5月底以167亿美元收购了FPGA生产商Altera)。英特尔将CPU+FPGA整合成为GPU的替代方案。美团就是采用了英特尔包括FPGA云端主机的深度学习平台。有专业人士认为,虽然GPU相比CPU有一定的优势,但FPGA并不逊色,深度学习算法在FPGA上能够更快、更有效地运行,而且功耗也能做到更低。

  单个技术还是全栈解决方案

  英伟达高层几乎在每次公开场合都会大肆宣扬GPU的增长率和围绕GPU的客户及生态增长情况。但与英伟达过于倚重GPU的AI战略不同的是,英特尔在谈到AI时,一般不单独强调一种能力,而是强调“全栈解决方案”。

  英特尔为此从端到端,以及软硬件上都进行了大量的投入。除了前面提到的收购NervanaSystems、Altera外,还收购了Movidius、Itseez等人工智能公司。英特尔在今年3月份成立了人工智能事业部以后,又花了150亿美元大手笔收购了Mobileye,还成立了10亿美金支持的AI创新基金。在10月份宣布了对包括中国的地平线公司在内15家AI初创公司进行了投资。与英伟达在GPU架构上的AI应用不同,英特尔在战略上的广度和深度都超过对手。

  人工智能非常复杂,不仅需要强大的计算能力、不同的计算能力,还需要很强的网络传输能力、先进的存储能力等方方面面提供一个强大的计算平台来支撑人工智能的应用。英特尔的战略不仅仅定位在“深度学习”一个环节上,而是将整个人工智能作为一个生态体系进行布局。

  由此观之,英特尔的目标显然不仅是战胜英伟达,而且瞄准整个AI大市场——这才是称霸PC时代、错失移动时代的英特尔能否决胜未来的关键。而且,英特尔大力投入和瞄准的未来市场,不仅有AI、无人驾驶,还是物联网和5G,而是所有可能成为高增长的市场领域进行“广散网”式的投资,不想再失去下一个赚大钱的机会。

  人工智能新赛道

  AMD与英特尔在CPU上的竞争,因实力和财力的差别,AMD每每有突出的技术和产品挑战一下英特尔,就会被英特尔打压下去,使得AMD沦落为一家“悲情公司”。而英伟达凭借GPU在人工智能市场占据了领先优势。但是,目前市场才刚刚启动,英特尔、谷歌、苹果等巨头都已瞄准。

  如果随着Nervana神经网络芯片的推出,英特尔全面AI能力得到的爆发,在人工智能新赛道上领先了几圈的英伟达,还会继续坚挺吗?

  毕竟,芯片行业既是技术密集型行业也是资金密集型行业。虽然英伟达在GPU上占据了领先优势,但在整体技术和资金实力上,英特尔都要强大得多。在频繁投资并购后,目前英特尔仍持有200多亿美元现金。

  华尔街也曾有分析师表示了担忧:一个担忧是英特尔加入AI竞争后,可能对英伟达的毛利率可持续性产生影响。英伟达属于无芯片加工的供应商(Fabless模式),由台积电负责为其制造GPU。但英特尔实现了从设计到制造的垂直整合,在定价策略上更加灵活有竞争力,如果英特尔运用价格策略争夺市场,将损伤英伟达的毛利率。要知道,以前英特尔应对AMD在CPU上的挑战时,惯用价格手段把AMD打压下去。另一个担忧就是GPU替代方案对英伟达构成的威胁。目前英伟达在AI的领先,主要是还没有专有定制芯片与GPU 替代解决方案与之竞争,而当英特尔的AI芯片或Google的TPU等推出后,对英伟达未来发展都存在竞争风险。

  不过,英伟达虽然在整体实力上不及英特尔,但毕竟也是久经沙场的芯片老兵,在过去发展史上与英特尔有过无数恩怨争夺,相信英伟达不那么容易被打败。

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